Tuesday, June 2, 2020
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Anthony Levandowski war immer noch am College, als die Legende seiner technischen Fähigkeiten begann, die Realität zu übertreffen.

Als Student wurde er von der University of California Berkeley gefeiert, nachdem er einen Ingenieurswettbewerb gewonnen hatte, indem er einen Roboter aus Legos gebaut hatte, der Monopoly Geld sortieren konnte. Dieser frühe Erfolg – zitiert in Profilen des New Yorker, des Wall Street Journal, der Financial Times und anderer – wurde zu einem zentralen Punkt in der Entstehung eines Superhelden im Silicon Valley: Der Mann, der mit Googles bahnbrechender Entwicklung von autonome Fahrzeuge.

Das einzige Problem mit der Geschichte, so Levandowskis Berater in der Fakultät, ist, dass es nicht ganz korrekt ist.

“Die Behauptung, er wolle Monopoly-Geld sortieren, hat eine gute Geschichte gemacht”, sagte Roger Glassey, emeritierter Professor an der Wirtschaftsingenieurschule in Berkeley. “Aber was er tat, war, Karten zu sortieren, die schwarz und weiß waren. Es hat es viel einfacher gemacht. ”

Der Unterschied zwischen der Sortierung von pastellfarbenem Monopoly-Geld und Schwarz-Weiß-Papier mag relativ gering erscheinen. (Nathan Ballard, Sprecher von Levandowski, sagte per E-Mail: “Der Roboter war in der Tat in der Lage, Monopoly-Geld zu sortieren, nur nicht sehr gut.”)

Aber als ein Blockbuster-Geschäftsgeheimnis-Prozess zwischen Uber und Googles selbstfahrendem Autohersteller Waymo am Montag beginnt, ist es lehrreich für die Distanz zwischen den Geschichten, die Silicon Valley uns über seine großartigen, die Welt verändernden Innovationen und die prosaische Welt erzählt gelegentlich schäbige Realität.

Levandowski ist die zentrale Figur in diesem erbitterten Streit zwischen Multimillionen-Dollar-Giganten. Im letzten Februar, gerade als Ubers Rechnungsjahr begann, reichte Waymo eine Klage ein, die Uber den “kalkulierten Diebstahl” seiner selbstfahrenden Autotechnologie vorwarf. Die Klage las sich wie ein Kriminalroman und verwandelte dünne Verbündete – Alphabet war ein Investor in Uber und hatte einen Direktor in seinem Vorstand – zu Gegnern.

Der Anzug sprengte auch die vorherrschende Erzählung von Ubers autonomen Fahrzeugambitionen und verwandelte Levandowski vom Wunderkind zum Superschurken über Nacht.

Nach seinem Erfolg mit dem Lego-Roboter führte Levandowski 2004 ein Team bei der Darpa Grand Challenge, einem von der US-Regierung finanzierten Wettbewerb, der Ingenieure dazu veranlasste, autonome Fahrzeuge 150 Meilen durch die Mojave-Wüste zu entwickeln und zu fahren. (Die Entscheidung, ein Motorrad anstelle eines Autos zu benutzen, hat das Team im Smithsonian gelandet, aber ihre Möglichkeiten stark eingeschränkt, tatsächlich zu konkurrieren: das Motorrad fiel direkt aus dem Tor.)

Danach arbeitete er für Google, zunächst auf Karten und später auf autonomen Autos, wo er eine zentrale Rolle spielte, bis er im Januar 2016 fristlos kündigte.

Die Ereignisse, die zu Levandowskis plötzlichem Weggang von Google führen, werden jetzt einer Jury aus San Francisco vorgelegt.

Die ursprüngliche Erzählung, die in Bloomberg im August 2016 eingeführt wurde, war, dass Levandowski Google verließ, um seine eigene Firma Otto zu gründen, wo er selbstfahrende Technologie für Lastwagen entwickeln wollte. Das Startup und sein Ingenieurs-Talent weckten das Interesse von Ubers damaligem CEO Travis Kalanick, der selbstfahrende Autos als existenzielle Notwendigkeit für das Ride-Hail-Geschäft betrachtete. Eine Umwerbung begann, als Kalanick im Frühjahr 2016 den Startechniker bei langen Abendspaziergängen zur Golden Gate Bridge holte.

“Ich fühle mich wie Brüder von einer anderen Mutter”, sagte Kalanick Bloomberg in dem Feature, das Uber auch die Übernahme von Otto und die Installation von Levandowski als Leiter des selbstfahrenden Auto-Programms ankündigte.

Dass Levandowski von Googles Moonshot-Fabrik weggelaufen wäre, um in einer Garage in Palo Alto seine eigene selbstfahrende Autotechnologie von Grund auf neu aufzubauen, nur um im Verlauf von ein paar Monaten eine Übernahme von 680 Millionen Dollar zu erzielen, war eine verdammt gute Geschichte.

Es war auch, wie die Klage gezeigt hat, nicht ganz genau.

Ab heute wird eine alternative und entschieden unappetitliche Version der Ereignisse den Geschworenen präsentiert, die von einer Umwerbung erfahren werden, die tatsächlich begann, als Levandowski noch für Google arbeitete – und über den angeblichen illegalen Download von 14.000 geheimen Dokumenten von den Servern von Google.

Uber hat nicht bestritten, dass Levandowski die Akten genommen hat, während der Ingenieur seine fünfte Änderung gegen Selbstbeleidigung angerufen hat. Uber bezweifelt Waymos Behauptungen, Otto sei lediglich ein Vorwand, um den Erwerb von gestohlenem geistigem Eigentum zu waschen, und argumentiert, dass es keinen Beweis dafür gebe, dass Waimos Geschäftsgeheimnisse nach Uber gelangten.
Was Levandowski betrifft, so wurde der 37-Jährige von Uber gefeuert, nachdem er bei der Untersuchung von Waymos Behauptung nicht kooperiert hatte. Der einstige Ikarus scheint sich jetzt den göttlichen Dingen zugewandt zu haben: Er hat den Weg der Zukunft gegründet, eine Kirche, die “die Verwirklichung einer Gottheit basierend auf künstlicher Intelligenz entwickeln und fördern will”.

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